Exoplanetas

Exoplanetas son planetas que giran en torno estrellas distintas del Sol

Exoplanetas

Comparación entre la Tierra, Marte y dos exoplanetas potencialmente habitables. Crédito; Catálogo de Exoplanetas Habitables

El 30 de septiembre de 2010, en un periódico de España, se publicó la interesante noticia de que un equipo de astrónomos de la Institución Carnegie y la Universidad de California habían descubierto un planeta que es potencialmente habitable y que, debido a sus características físicas, podría albergar organismos vivos. Desde 1995, los astrónomos han detectado 4.000 planetas fuera del Sistema Solar, en la Vía Láctea, que es solamente una de los millones de galaxias que hay en el Universo. La mayoría de estos exoplanetas son muy grandes y muy calientes; pero, actualmente ya se están detectando planetas similares al nuestro y se piensa que podrían abundar en el Universo.

En agosto de 2008, la NASA anunció la creación del programa de becas Carl Sagan para un doctorado en “Exoplanetas y Exploración”.

El programa, que lleva el nombre del astrónomo que popularizó la ciencia a través de sus libros y apariciones en televisión, ofrece la entrega de becas de unos 60.000 dólares  a cuatro o cinco científicos al año, para impulsar la búsqueda de vida en planetas fuera del sistema solar, conocidos como exoplanetas.

Se denomina planeta extrasolar o exoplaneta a un planeta que orbita alrededor de una estrella diferente al Sol. Es un planeta que no pertenece al Sistema Solar

Carl Sagan

Carl Sagan

Cuando Sagan murió, en 1996, sólo habían sido descubiertos 11 exoplanetas. Desde entonces, y hasta febrero de 2017, se han descubierto 2.577 sistemas planetarios que contienen un total de 3,543 exoplanetas. El reto es encontrar exoplanetas que al igual que la Tierra orbiten alrededor de un sol cercano. Los modernos telescopios terrestres y espaciales, con miles de astrónomos auxiliados incluso con la inteligencia artificial de Google, hacen posible augurar espectaculares descubrimientos. Quedan ya lejos los tiempos heroicos de los héroes de la ciencia, como Copérnico, Galileo, Tycho Brahe, Carolina Herschel y tantos otros astrónomos que en noches solitarias escrutaban los cielos.

Esa búsqueda está respaldada por la misión Kepler de la NASA, que se lanzó al espacio el 6 de marzo de 2009.

La mayoría de planetas extrasolares conocidos, son gigantes gaseosos igual o más masivos que el planeta Júpiter, con órbitas muy cercanas a su estrella.

El 6 de octubre de 1995 pasó a la historia por ser el día en el que se descubrió el primer planeta extrasolar. Los astrónomos suizos Michel Mayor y Didier Queloz descubrieron el primer planeta que está fuera del sistema solar. Este descubrimiento marcó un importante hito en la historia de la astronomía. El planeta quedó catalogado como 51 Pegasi B y se le asignó el nombre “Belerofonte“.

En reconocimiento a su labor pionera en la búsqueda de nuevos mundos, el 21 de junio de 2012, la Fundación BBVA otorgó su prestigioso Premio "Fronteras del Conocimiento en Ciencias Básicas" a Michel Mayor y a su colega Queloz.

Kepler

Ilustración cedida por la NASA

Se sabe que hay más de 100.000 galaxias y que en cada galaxia hay más de 100.000 millones de estrellas similares a nuestro Sol. Lo cual lleva a un número de estrellas superior a 10.000 billones, practicamente todas ellas con planetas. Hay grandes probabilidades de que en el Universo haya miles de planetas semejantes a la Tierra.

En los últimos años se ha empezado a detectar exoplanetas comparables al nuestro.

El exoplaneta conocido más semejante a la Tierra en masa y posición orbital es Gliese 581 c, descubierto en 2007 y cuya masa equivale a unas 5 veces la masa de la Tierra, y del que se presume sería un planeta terrestre grande.

Los expertos creen que este planeta podría tener agua líquida en su superficie.

La imagen de la derecha es una representación artística del sistema planetario que rodea a la enana roja Gliese 581. En primer plano está el planeta Gliese 581c que tiene 5 masas terrestres y que completa una órbita cada 13 días. Los otros dos son el Gliese 581b (de tipo Neptuno, azul) y el Gliese 581d (el más lejano).

Exoplaneta

Los primeros exoplanetas fueron descubiertos en la década de 1990, en una dura competición entre equipos suizos y norteamericanos. La carrera por encontrar nuevos planetas no había hecho más que empezar.

Muchos piensan que encontrar planetas parecidos a la Tierra, es sólo una cuestión de tiempo. A partir de la aceptación de que haya miles de civilizaciones similares a la humanidad, se plantean una gran cantidad de preguntas profundas. Una de ellas es ¿hay vida inteligente fuera de la Tierra?

Pero no hay que hacerse demasiadas ilusiones de poder conversar con los habitantes de esos planetas. El Gliese 581c está a poco más de 20 años luz. Si allí hubiera una civilización muy avanzada y pudieran enfocarnos en este momento con un supertelescopio, nos verían como éramos hace 20 años.

Desde un exoplaneta que esté a 1.000 años luz (relativamente muy cercano), nos verían como éramos hace 1.000 años (pensarían que estamos algo atrasados). Evidentemente, no podríamos entablar con ellos una conversación semejante a la que podemos tener con el vecino del balcón de enfrente.

Supertierra

Representación artística de un atardecer en la supertierra Gliese 667Cc. Crédito ESO

ENLACES INTERESANTES

Existe vida inteligente fuera de la Tierra

Breve biografía del prestigioso divulgador científico Carl Sagan

El Instituto SETI a la búsqueda de señales de inteligencia extraterrestre

La Misión Kepler a la búsqueda de planetas fuera del Sistema Solar

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